Bessie Coleman: la primera aviadora negra de Estados Unidos

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Cuando pensamos en los primeros pioneros en el campo del vuelo estadounidense, escucharemos sobre el viaje en solitario de Amelia Earhart a través del Océano Atlántico o el viaje sin escalas de Charles Lindbergh en el Spirit of St. Louis, pero los libros de texto a menudo han pasado por alto una figura fundamental que dejó una huella temprana en la historia de la aviación: Bessie Coleman, la primera mujer afroamericana en convertirse en piloto con licencia, lo que logró en 1921.

Coleman nació el 26 de enero de 1892 y creció en Waxahachie, Texas, hija de un padre mestizo nativo americano y negro y una madre afroamericana, quienes trabajaban como aparceros. Como la duodécima de 13 hijos, Coleman se puso a trabajar en los campos de algodón después de que su padre dejara a la familia para regresar a su reserva nativa. Asistió a la escuela primaria en una choza de madera de una sola habitación.

“Pero era una buena estudiante, una ávida lectora. Leyó sobre una mujer llamada Harriet Quimby, una mujer piloto. Pensó que podría ser algo que le interesaría hacer”, dice el Dr. Philip S. Hart.

Hart ha escrito dos libros sobre Bessie Coleman “Just the Facts: Bessie Coleman” y “Up in the Air: The Story of Bessie Coleman” y también se desempeñó como asesor de la exhibición “Black Wings” del Smithsonian Air and Space Museum. La exhibición honra a hombres y mujeres negros que han avanzado en el campo aeroespacial, incluidos no solo aviadores como Bessie Coleman, sino también los aviadores negros de Tuskegee que sirvieron en la Segunda Guerra Mundial.

La propia historia familiar de Hart es inseparable de la historia de la aviación negra; El tío de la madre de Hart, James Herman Banning, fue el primer piloto negro estadounidense en obtener una licencia del gobierno de los EE. UU. en 1926. Banning y su copiloto, Thomas C. Allen, se convirtieron en los primeros pilotos negros en volar a través de Estados Unidos en 1932, según Ciervo. Banning también se convirtió en el primer piloto principal del Bessie Coleman Aero Club, que William J. Powell estableció en 1929 en honor a Coleman para apoyar a los hombres y mujeres negros en el campo de la aeronáutica.

Coleman fue precedido por aviadores negros, como Charles Wesley Peters, el primer piloto afroamericano en los EE. UU., y Eugene J. Bullard, que voló para las fuerzas francesas en la Primera Guerra Mundial. Pero Coleman fue la primera aviadora afroamericana en recibir una licencia de piloto.

Cuando era joven, Coleman buscó una vida diferente a la que tenían sus padres, y asistió a la Universidad Normal y Agrícola de Color de Oklahoma (Universidad de Langston), pero terminó abandonando los estudios por razones financieras.

Eventualmente se dirigió a Chicago, donde vivían sus hermanos, y trabajó como manicurista en un salón local. Su hermano, que había regresado de luchar durante la Primera Guerra Mundial, le contó historias de mujeres piloto en Francia, bromeando diciendo que Coleman nunca podría volar como ellas. Tales burlas solo estimularon las ambiciones de Coleman de convertirse en piloto.

Mientras trabajaba en el salón, Coleman también conoció a Robert Abbott, editor del Chicago Defender, que era un periódico líder al servicio de la comunidad negra. Abbot se convertiría en su mentor, apoyando sus intereses en la aviación, y luego escribiría sobre sus espectáculos de vuelo en su publicación.

“Una de las razones por las que quería apoyarla era porque sabía que sus hazañas generarían buenas historias en su periódico”, dice Hart.

Coleman va a París

Según su género y color, se le negó la admisión a todas las escuelas de aviación a las que aplicó en los Estados Unidos. Animado por Abbott, Coleman estudió francés y fue a París para aprender a volar, recibiendo una licencia de piloto internacional de la Fédération Aéronautique Internationale en 1921. Mientras estuvo allí, Coleman se hizo amigo de otros expatriados negros estadounidenses como Bullard y la animadora Josephine Baker.

Después de recibir su licencia, Coleman regresó a los EE. UU., pero la única oportunidad laboral para un piloto capacitado (entregar correo para el Servicio Postal) no estaba disponible para ella como persona negra y como mujer. Entonces, se dedicó a realizar acrobacias aéreas que desafían a la muerte, también conocidas como “tormentas de granero”. Su primer espectáculo aéreo tuvo lugar en el Checkerboard Field de Chicago en 1922.

“Por lo general, esos espectáculos aéreos atraían entre 20 000 y 30 000 personas. Son eventos de mucha energía, grandes bandas. Tenías pilotos haciendo trucos. Caminantes con alas, saltadores de paracaídas. Un evento de mucha energía, pero muy peligroso. Muy rentable. para el piloto”, dice Hart.

Barnstorming se convirtió en una forma lucrativa no solo de ganarse la vida, sino también de financiar las escuelas aerodinámicas que Coleman tenía la intención de establecer para fomentar la participación negra en la aviación.

“Hacía exhibiciones aéreas y también quería inspirar a otros hombres y mujeres negros a dedicarse a la aviación, así que fue su idea fundar aeroclubes o escuelas de vuelo en diferentes ciudades del país”, dice Hart.

Por supuesto, como una mujer negra prominente en una carrera poco ortodoxa en la década de 1920, Coleman enfrentó una discriminación explícita, pero también pudo ganarse a los seguidores blancos y negros por igual con su fuerte personalidad, buena apariencia e inmenso talento en el aire.

“Obtendrás reacciones negativas de la gente en general: gente blanca, porque ella es negra y es mujer. Obtendrá cierto tipo de reacción de la gente negra que piensa que no debería ser piloto porque fue vista”. como algo que los hombres deberían hacer. Así que enfrentó discriminación y conflicto tanto de personas negras como blancas, pero en su mayor parte, su apoyo en la comunidad negra… fue bastante fuerte”, dice Hart.

Ocurre tragedia en Jacksonville, Florida

Lamentablemente, la tragedia truncó la vida de Coleman el 30 de abril de 1926, cuando murió tras caer 610 metros (2000 pies) de su avión mientras ensayaba para un espectáculo aéreo en Jacksonville, Florida. Se llevó a cabo un funeral en Jacksonville y uno mucho más grande en Chicago, al que asistieron más de 5,000 personas, incluida la activista negra por los derechos civiles Ida B. Wells, quien elogió a Coleman.

La vida de Coleman ha visto un interés renovado en las últimas décadas por parte de instituciones que buscan honrar su trabajo pionero y su legado como mujer negra en la aviación. El Servicio Postal de EE. UU. honró a Coleman colocando su imagen en un sello que salió en 1995 como parte de su serie Black Heritage. Y Hart está trabajando actualmente en un largometraje sobre la historia de vida de Coleman.

El Salón de la Fama de la Aviación Nacional también consagró a Coleman como uno de sus homenajeados en 2006, lo que Amy Spowart, presidenta y directora ejecutiva del Salón de la Fama de la Aviación Nacional, llama “atrasado y necesario”, en una entrevista por correo electrónico.

“Bessie nunca aceptó un no por respuesta. Ya sea trabajando muy duro para ahorrar los fondos necesarios para las lecciones, aprendiendo francés cuando se dio cuenta de que tendría que ir a Francia para obtener su licencia y que siempre lucharía contra el género y la raza. fanatismo, Coleman no permitió que nada se interpusiera en su camino”, dice Spowart.

Además, el Bessie Coleman Aero Club terminó entrenando a muchos pilotos negros, algunos de los cuales sirvieron como aviadores de Tuskegee durante la Segunda Guerra Mundial. También patrocinaron el primer espectáculo de vuelo totalmente negro en octubre de 1931 en el aeropuerto Eastside de Los Ángeles. El primer espectáculo aéreo fue un éxito tan rotundo que el club patrocinó un segundo espectáculo para recaudar dinero para el fondo de desempleo de la ciudad de Los Ángeles en el punto álgido de la Gran Depresión.

“Su legado son los hombres y mujeres negros a los que inspiró para que la siguieran en el campo de la aviación, y el hecho de que eso condujo a la fundación del Bessie Coleman Aero Club aquí en Los Ángeles”, dice Hart.

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