¿Cómo duermes cuando navegas solo 4000 millas?

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Cada año impar desde 1977, navegantes de todo el mundo se han reunido en Francia para una regata increíblemente ardua: la Mini Transat 6.50. Se suben a sus yates Mini 6.50 (pequeños botes de un máximo de 21 pies o 6,5 metros de largo) y luego se dirigen al oeste lo más rápido que pueden, con la esperanza de ser los primeros en llegar a Le Marin Bay, Martinica, en el Caribe, unos 4.000 millas acuáticas (6.437 kilómetros) de distancia. La carrera tiene dos etapas: de Francia a las Islas Canarias y de las Islas Canarias a Martinica.

¿Y la trampa más grande? Los más de 80 marineros deben hacer este viaje solos. Pero, ¿cómo completan los navegantes una carrera de resistencia que dura de tres a cuatro semanas sin dormir más de 20 minutos seguidos?

Esa es la pregunta detrás de un estudio realizado por investigadores de la Universidad de Bolonia en Italia. Los científicos querían comprender mejor cómo los marineros manejaban sus ciclos de sueño y si ciertas personas tienen ventajas biológicas inherentes que los ayudan durante esta regata físicamente exigente. Los resultados se publicaron el 4 de mayo de 2020 en la revista Nature and Science of Sleep.

En las semanas previas a la carrera, los investigadores pidieron a 42 de los navegantes que documentaran su entrenamiento y preparación. También registraron datos cruciales como la calidad del sueño, la somnolencia (deseo de dormir) y su cronotipo, lo que esencialmente significa si son madrugadores, noctámbulos o algo intermedio.

Solo la mitad de los marineros prepararon conscientemente estrategias de sueño. “Los capitanes expertos a menudo toman esta decisión”, dijo el profesor Giuseppe Plazzi, coordinador del estudio, en un comunicado. “De hecho, los marineros expertos con un historial de millas y millas de navegación en alta mar son más conscientes de la importancia de la gestión del sueño”.

De aquellos con una estrategia, más de la mitad (52 por ciento) optó por dormir más antes de la carrera con la esperanza de “ahorrar” el sueño, sabiendo que pronto tendrían que hacer importantes retiros de esa cuenta. Alrededor de una cuarta parte optó por el sueño polifásico en su lugar, con la esperanza de que las siestas cortas a lo largo del día los ayudaran. Investigaciones anteriores realizadas por “Seinfeld” dicen que esto puede no funcionar siempre.

El último 22 por ciento optó por un descenso gradual a la privación del sueño, con la idea de que, aunque estarían agotados al final, podrían aguantar hasta la línea de meta.

Los datos del cronotipo mostraron que alrededor del 40 por ciento de estos navegantes extremos eran madrugadores, se levantaban temprano y se acostaban temprano. El otro 60 por ciento eran “colibríes”, los que caen en el término medio. No hubo noctámbulos, que pueden estar en desventaja en este tipo de competencias de resistencia, según los investigadores. Los marineros que eran madrugadores tenían menos probabilidades de utilizar una estrategia de gestión del sueño previa a la carrera que los colibríes.

Independientemente de sus estrategias de sueño, los investigadores encontraron que no había diferencias reales en los tiempos de llegada para ninguna etapa de la carrera. (En caso de que se lo esté preguntando, los marineros usan el piloto automático para mantener sus barcos encaminados mientras duermen la siesta).

“Nuestro próximo paso será monitorear de cerca los ciclos de sueño y vigilia tanto durante el entrenamiento como durante la carrera. De esta manera, podremos diseñar estrategias de gestión del sueño cada vez más efectivas y precisas”, dijo Plazzi.

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