Cómo funcionan los vertederos

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Los rellenos sanitarios modernos no son todos idénticos en diseño, pero la mayoría utiliza tecnologías similares, aunque la secuencia exacta y el tipo de materiales utilizados pueden diferir de un sitio a otro. [source: WM.com]. Algunas partes básicas de un vertedero, como se muestra en la imagen de arriba, incluyen:

revestimientos de plástico (C): separan la basura y los lixiviados subsiguientes de las celdas de agua subterránea (I y J): donde se almacena la basura dentro del vertedero sistemas de drenaje de aguas pluviales (G): recolectan el agua de lluvia que cae en el vertedero sistemas de recolección de lixiviados (D y K): recolectan agua que se ha filtrado a través del vertedero mismo y contiene sustancias contaminantes (lixiviados) sistemas de recolección de metano: recolectar el gas metano que se forma durante la ruptura de las cubiertas o tapas de basura: sellar la parte superior del vertedero

Cada una de estas partes está diseñada para abordar problemas específicos en un vertedero.

Entonces, mientras discutimos cada parte del vertedero, explicaremos qué problema se resuelve.

Sistema de revestimiento inferior

El objetivo principal de un vertedero y uno de sus mayores desafíos es contener la basura para que la basura no cause problemas en el medio ambiente. El revestimiento inferior, hecho de plástico grueso, evita que la basura entre en contacto con el suelo exterior, en particular con el agua subterránea. [source: WM.com].

Células

La basura se compacta con equipos pesados ​​en áreas, llamadas celdas, que normalmente contienen los desechos de un día para aprovechar al máximo el volumen de espacio en el vertedero. Una vez hecha la celda, se cubre con 6 pulgadas (15 centímetros) de tierra y se compacta aún más. [source: Bolton].

Drenaje de aguas pluviales

Para mantener fuera el agua de lluvia, un vertedero tiene un sistema de drenaje pluvial para enrutar la escorrentía hacia zanjas de drenaje y lejos de la basura enterrada. Las alcantarillas de concreto, plástico o metal debajo de las carreteras cercanas y las cuencas de aguas pluviales, que pueden reducir los sedimentos suspendidos en el agua para minimizar la pérdida de suelo del vertedero, son otras partes del sistema. [source: Uteir].

Las tuberías de drenaje de plástico y los revestimientos para tormentas recogen el agua de las áreas del vertedero y la canalizan hacia las zanjas de drenaje que rodean la base del vertedero. Las zanjas son de hormigón o grava y llevan el agua a los estanques de recolección al costado del vertedero. En los estanques de recolección, se permite que las partículas de suelo suspendidas se asienten y se analiza el agua en busca de químicos lixiviados. Una vez que se ha producido el asentamiento y el agua ha pasado las pruebas, se bombea o se permite que fluya fuera del sitio.

Sistema de recolección de lixiviados

Ningún sistema para excluir el agua del vertedero es perfecto y el agua llega al vertedero. El agua se filtra a través de las células y la tierra en el vertedero de manera similar a como el agua se filtra a través del café molido en una cafetera de goteo. A medida que el agua se filtra a través de la basura, recoge contaminantes. Esta agua con contaminantes se llama lixiviado y es típicamente ácida.

Para recolectar los lixiviados, las tuberías perforadas recorren todo el vertedero. Estas tuberías luego drenan en una tubería de lixiviados, que lleva los lixiviados a un estanque de recolección de lixiviados. [source: Austin Community Landfill].

Sistema de recolección de metano

Las bacterias descomponen la basura en ausencia de oxígeno (anaeróbico) porque el vertedero es hermético. Un subproducto de esta descomposición anaeróbica es el gas de vertedero, que contiene aproximadamente un 50 por ciento de metano y un 50 por ciento de dióxido de carbono con pequeñas cantidades de nitrógeno y oxígeno.

El metano es un problema grave para los vertederos porque es un potente gas de efecto invernadero, entre 28 y 36 veces más efectivo que el dióxido de carbono para atrapar el calor en la atmósfera. Y los vertederos son la tercera fuente más grande de emisiones de metano en los EE. UU. y representan alrededor del 15 % del gas que se escapó a la atmósfera en 2019. [source: EPA]. El metano también es un peligro potencial para la seguridad, ya que el metano puede explotar y quemarse [source: NY Department of Health].

Cobertura o Tapa

Colocar una capa de tierra compactada sella la basura del aire y evita que las plagas (pájaros, ratas, ratones, insectos voladores, etc.) entren en la basura. En el relleno sanitario Fresh Kills de Nueva York, la basura se cubre con al menos 2 pies (0,61 metros) de tierra, clasificada entre 4 y 33 por ciento para ayudar con el drenaje de aguas pluviales. Esa capa está coronada por capas adicionales de tela sintética y plástico y una capa de tierra para permitir que la vegetación crezca sobre el vertedero. [source: Freshkills Park Alliance].

Monitoreo de aguas subterráneas

En muchos puntos que rodean el vertedero hay estaciones de monitoreo de aguas subterráneas. Estas son tuberías que se hunden en el agua subterránea para que se puedan tomar muestras y analizar la presencia de productos químicos de lixiviado. También se mide la temperatura del agua subterránea. Debido a que la temperatura aumenta cuando los desechos sólidos se descomponen, un aumento en la temperatura del agua subterránea podría indicar que los lixiviados se están filtrando al agua subterránea. Además, si el pH del agua subterránea se vuelve ácido, eso podría indicar una filtración de lixiviados. [source: EPA].

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