El increíble viaje de Jay Wright, visto por el ‘Kiddo’ con un asiento de primera fila para todo

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Me resulta fácil recordar el año en que Jay Wright fue contratado en Villanova, 2001, porque es el mismo año en que nació mi hija. Dick Jerardi, quien orquestó la cobertura de baloncesto universitario en el Philadelphia Daily News, decidió ese año sacarme del ritmo de La Salle y pasarme a Villanova, pensando que el nuevo comienzo de Wright era el momento perfecto para un escritor de ritmo fresco. Conocía un poco a Wright, aunque no podía decir que lo conociera bien.

Pero el secreto del éxito en este trabajo no es terriblemente difícil: presentarse. Cuanta más gente te vea y te conozca, más confiarán en ti. Así que me presenté, incluso llevé a mi hija a practicar un día cuando no pude conseguir una niñera. La dejé en su portabebés sobre la mesa de prensa, y Wright inmediatamente gritó desde el otro lado de la cancha: “Mueve al bebé. No tengo idea de adónde va la pelota”. Terminé yendo a todas partes con los Wildcats, desde Alaska hasta las Islas Vírgenes y todas las paradas de Big East en el medio, y traté ese ritmo como si estuviera cubriendo la Casa Blanca. En broma me llamó “pitbull”, pero la mayoría de las veces me llamó “Kiddo”. (Soy la friolera de seis años más joven que él, por cierto). De hecho, usó ese apodo con tanta frecuencia que cuando los jugadores del Maui Classic me llamaron para hablar sobre un juego, Randy Foye dijo: “¿Qué pasa, Kiddo? ?”

Veintiún años después, Wright todavía me llama “Kiddo”, y al presentarme, he tenido el privilegio distintivo de un asiento en primera fila para una de las historias más increíbles del baloncesto universitario. Después del título nacional de Villanova en 2016, escribí un libro llamado “Long Shots”, el título es una obra de teatro sobre el dramático triple de Kris Jenkins y el increíble e improbable viaje que Wright inventó en la escuela. Cuando Wright comenzó por primera vez, que Villanova se convirtiera en el estándar de oro del deporte no era solo una posibilidad remota; era un caballo de tres patas atascado en la puerta de salida.

En ese entonces, los Wildcats practicaban mientras los atletas de atletismo daban vueltas en la pista que rodeaba la cancha y los jugadores de béisbol golpeaban los dingers en la jaula al otro lado de las gradas. Observé a Wright saltar sobre las mesas en la cafetería y anduve en un carrito de golf con él mientras intentaba aumentar la asistencia de los estudiantes. En un momento, la administración colocó algunas sillas plegables en una esquina superior del Pabellón, que pasaban por palcos en el hangar de aviones de un edificio al que Jerardi se refirió de manera burlona y precisa como “el Ski Lodge”.

Cuando estás en el meollo de una cosa, es imposible sentarse y considerar lo que está sucediendo, o por qué y cómo está sucediendo. Desde el miércoles, cuando se supo la noticia del retiro de Wright, lo he pensado mucho. Y me he dado cuenta de que, si bien todo lo que rodea a Wright ha cambiado, él no. Lo guía una brújula, no solo moral, sino una flecha interior de la que no se desvía. Él sabe quién es y qué representa, y por lo tanto pudo elaborar un programa que sabía qué era y qué representaba.

Eso suena increíblemente fácil; en verdad, es realmente difícil, para cualquiera de nosotros, pero especialmente para un hombre expuesto a las luces klieg de la fama y la fortuna, y sujeto a los volubles caprichos de una profesión que evoluciona y gira como un guardia de poste de Villanova aparentemente cada pocos minutos. años.

Sin embargo, Wright lo ha hecho parecer sin esfuerzo. Se maneja con gracia, retirándose sin ningún residuo adherido a su nombre. Muchos entrenadores son universalmente respetados; pocos también son del agrado universal. Wright deja el deporte como un unicornio, un logro quizás mayor que su medalla de oro olímpica, dos títulos nacionales y la membresía al Salón de la Fama.

Cuando entrenaba en Hofstra, su asistente, Joe Jones, comenzó a llamar a Wright “Elvis”, porque cada vez que entraba en una habitación, la gente acudía en masa a él. El rebaño creció una vez que llegó a Villanova, lleno no solo de orgullosos habitantes de Villanova, sino también de una colección de neoyorquinos que siempre parecían emerger, ansiosos por reclamar a su hijo nativo, sin dejar que el hecho de que Wright creció en el suburbio de Filadelfia del condado de Bucks. estorbar. Excepto que, a diferencia de Elvis, Wright no tenía prisa por salir del edificio; se demoró, feliz de conversar mientras cruzaba la habitación, dejando que su esposa, Patty, o el director de información deportiva Mike Sheridan intentaran la tarea imposible de mantener a Wright a tiempo.

Es porque era genuino que su programa emanaba sinceridad, incluso autenticidad. En 2006, cuando los Wildcats comenzaban a mejorar, los escritores nacionales comenzaron a encontrar su camino hacia el programa. En St. Louis ese año, durante el Midwest Regional, salí con un grupo de reporteros y, como suelen hacer los periodistas deportivos, todos se pararon alrededor de una mesa alta y comenzaron a contar historias de guerra sobre los entrenadores que cubrían, sus personalidades quisquillosas. , o compulsión de ocultar la verdad. Luego me preguntaron por Wright. “No tengo nada”, dije. Wright, insistí, incluso se burló del principio principal que Jerardi, mi mentor, me enseñó desde el principio: “Todos mienten”.

En cambio, ideó su propia solución para responder preguntas difíciles sobre vacantes de trabajo, creada sobre la marcha al año siguiente, en 2007, cuando Kentucky comenzó a husmear en Wright después de que Tubby Smith huyó a Minnesota. El pit bull en mí buscaba información, pero Wright no quería mentir y decirme que no estaba pensando en eso. En cambio, dijo que era “clandestino”, su propia palabra clave, lo que significaba que no iba a decir nada para confirmar o negar lo que estaba preguntando, pero podía interpretarlo a mi discreción. Incluso esta semana, cuando las noticias giraban en torno a su retiro, Wright simplemente no devolvió mis mensajes. Enloquecedor, sí, pero también sabía lo que significaba. Si no hubiera sido cierto, me lo habría dicho. Al no decir nada, dijo lo que yo necesitaba saber, no lo suficiente para informar, tal vez, pero al menos lo suficiente para entender.

Para 2016, cuando Villanova rodó hacia el primer título nacional de Wright, esos reporteros, una vez atónitos, se dieron cuenta de que había estado diciendo la verdad en St. Louis. Recuerdo estar sentado en una sala de trabajo en esa Final Four con Ryan Arcidiacono. Un reportero estornudó y, en medio de la oración, Arcidicacono se detuvo y dijo: “Dios los bendiga”. El reportero me miró y dijo: “¿Todo esto es real? Este es como el equipo más fácil y agradable del país”.

Fácil y agradable, por supuesto, no siempre se gana el respeto, y durante años la capacidad de Wright para manejar su trabajo con facilidad y amabilidad probablemente funcionó en su contra. La gente confundió su simpatía, sus elegantes trajes y su cabello limpio con falta de sustancia. Extrañaban lo duro que trabajaba, la agudeza de su mente basquetbolista y, francamente, lo exigente que podía ser. Sus jugadores siempre se reían del “buen tipo” Jay Wright, sugiriendo que tal vez la gente se sentara en una práctica antes de hacer tal pronunciamiento.

El título de 2016 y su fría reacción al candente tiro de Jenkins comenzaron a cambiar eso. De repente, todos se subieron al carro de Wright. Incluso descongeló el frío corazón de Filadelfia, donde Villanova vivió durante mucho tiempo como los snobs suburbanos en Main Line, menos los mocosos de los Cinco Grandes y más los nuevos ricos. La gente trató de odiarlo; no pudieron Más de un fanático de Saint Joseph se ha quejado de la triste realidad de que Wright ha hecho que Villanova sea agradable, una declaración sacrílega, si alguna vez hubo una en los anales de la Guerra Santa de Filadelfia.

El día del desfile del campeonato nacional de los Wildcats, me senté con él en la oficina. Wright admitió que le preocupaba que su vida cambiara. Le gustaba el ritmo de Filadelfia y dónde encajaba en la jerarquía deportiva, decididamente después de los Eagles, Sixers, Phillies y Flyers. Le gustaba poder ir a su casa de la playa con una gorra de béisbol y nadie lo molestaba.

Al final del pasillo en la sala de reuniones del equipo, mientras los jugadores se reunían para un desayuno rápido, se podía escuchar el zumbido fuera de su ventana de las motocicletas de los oficiales de policía mientras se reunían para escoltar al equipo hacia el centro. Wright se detuvo por un minuto cuando los escuchó rev. “¿Qué tal esto, Kiddo?” él dijo. “¿Cómo diablos sucedió esto?”

(Foto de Jay Wright: Brett Wilhelm / NCAA Photos vía Getty Images)

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