En Guy Lafleur, los quebequenses han perdido mucho más que una estrella del hockey

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Cuando Maurice Richard falleció, hubo una vigilia en su humilde bungalow en el modesto barrio de Ahuntsic en Montreal, en el extremo norte de la ciudad. Su césped estaba cubierto de flores y homenajes. Personas demasiado jóvenes para haber visto tocar The Rocket se pararon en la acera y lloraron, en medio del día, en un día laborable.

Cuando Jean Béliveau falleció, su funeral de estado se llevó a cabo en medio de una fuerte tormenta de nieve, incluso para los estándares de Montreal. Fue desagradable, con lo que se sentía como grandes bolas de aguanieve siendo lanzadas desde el cielo. Afuera de la iglesia, se instaló una pantalla grande para que el público viera el proceso. Y lo hicieron. Multitudes de ellos, parados en esa asquerosidad, siendo arrojados por grandes bolas de aguanieve.

Es difícil explicar lo que gente como Maurice Richard y Jean Béliveau significó para la gente de Québec, su gente, porque no es una relación típica entre las superestrellas del deporte y una base de aficionados. Es más que eso, mucho más. Tiene que ver con el sentido de identidad de una población, su potencial último, su lugar en el mundo en general.

Guy Lafleur no jugó en la misma época que The Rocket y se benefició de la guía y el liderazgo de Béliveau. Pero lo que representó para generaciones de la población de Québec fue muy similar. Si hubiera un Monte Rushmore de la grandeza de Canadiens, con el debido respeto a Howie Morenz, tendría que haber un bastón cincelado en la montaña que pasó de Richard en las décadas de 1940 y 1950, a Béliveau en las décadas de 1950 y 1960, para Lafleur en las décadas de 1970 y 1980, a Patrick Roy en las décadas de 1980 y 1990. Una línea casi ininterrumpida de superestrellas quebequenses que juegan en Montreal para los Canadiens, que alguna vez fue una institución social mucho más que un equipo de hockey.

Hay muchas leyendas que han jugado para los Canadiens. Hay tantos jugadores que una vez usaron el uniforme de los Canadiens en el Salón de la Fama del Hockey que un lado de su vestidor está lleno de retratos de ellos, y se quedaron sin espacio, necesitando una segunda fila.

Pero esto es diferente. Lafleur, quien murió la madrugada del viernes a los 70 años, era diferente. El término “ícono” se usa demasiado a la ligera, pero con Lafleur, realmente encaja.

Lo que Richard, Béliveau y Lafleur tenían en común era lo bien que entendían su responsabilidad como pilares del sufragio canadiense, pilares de la sociedad quebequense en general. Richard era más un hombre tímido que podría no haber aceptado ese papel por completo, pero lo entendía. Sin embargo, Béliveau y Lafleur lo entendieron y aceptaron, y Béliveau le mostró a Lafleur por qué era tan importante.

Fue por lo que significaban para la gente, su gente.

“Creo que los Montreal Canadiens son una parte integral de la comunidad de Québec, y siempre lo han sido”, dijo el propietario de los Canadiens, Geoff Molson. “No importa de qué rincón de la provincia seas, la sensación es que los quebequenses son dueños de este equipo y les pertenece.

“Guy Lafleur representó eso a la perfección, porque sin importar a dónde fuera, representaba a las personas que aman a este equipo. Y fue muy apreciado que fuera así, y obviamente había otros que eran así, pero hoy, estamos hablando de Guy, y fue uno de los mejores”.

El impacto de Lafleur en el juego fue casi tan grande como el impacto en su provincia natal. Llegó en 1971-72, la temporada posterior al retiro de Béliveau, y todos entendieron que se trataba de un paso de antorcha muy real. La presión sobre él era enorme, y Lafleur necesitó algunos años para estar a la altura.

Pero luego lo hizo.

Era una época en la que la matonería y la intimidación amenazaban con apoderarse del hockey. Los Big Bad Bruins. Los matones de Broad Street.

Los Canadiens ganaron la Copa Stanley seis veces en la década, pero fue su racha de cuatro seguidos de 1976 a 1979 lo que realmente fue impulsado por la grandeza de Lafleur y un estilo de juego que rezumaba gracia, habilidad y belleza, su cabello rubio ondeando al viento. mientras corría por el hielo. Era la antítesis del matón de hockey que parecía estar tomando el control.

Esos equipos de Canadiens demostraron que el hockey se puede jugar, y ganar, maravillosamente. Durante la última mitad de la década, Guy Lafleur fue el mejor jugador de hockey en el mejor equipo de hockey del mundo.

“Cuando los Flyers ganaron en años consecutivos (en 1974 y 1975), muchos equipos intentaron jugar como los Flyers”, dijo el ex portero de los Canadiens, Ken Dryden, al presentador Mitch Melnick en TSN 690. “Los Canadiens, claro, tuvimos un par de tipos duros en el equipo, pero se tomó la decisión (la habrían tomado Sam Pollock, Scotty Bowman y los jugadores) que no queríamos jugar de esa manera y que no queríamos tenemos que jugar de esa manera, y que podemos ganar a nuestra manera”.

Dryden dijo que el campeonato de la Copa Stanley de 1976 era su favorito porque terminó con el reinado de esos equipos de Broad Street Bullies, pero también porque demostró que la forma en que los Canadiens jugaban el juego podía producir resultados, producir éxito. Que valió la pena copiar.

Y Lafleur fue fundamental para esa influencia en el gran juego.

“Guy, como el mejor jugador en el mejor equipo, eso marcó una gran diferencia, porque no es fácil ser el mejor jugador en el mejor equipo”, continuó Dryden. “Especialmente cuando estás en los Canadiens cuando, durante un período de esos 25 años desde mediados de los 50 hasta finales de los 70, ganaron la Copa Stanley dos de tres años. Y que tú, como Guy, sabes, y todo el mundo sabe, que eres el siguiente en la línea de Richard y Béliveau y que tienes que ser ese próximo porque el equipo tiene que ser lo que ha sido.

“Ese fue un peso inmenso para que cualquiera lo llevara. Y eso es lo que llevaba consigo”.

Fuera del hielo, Lafleur era la estrella de rock más importante de Québec y vivía como tal. Pero siempre fue cercano a la gente, accesible, generoso con su tiempo, nunca dijo que no a una petición de autógrafos oa una foto oa una aparición en un evento benéfico. Y en los salones de la provincia —y, en realidad, del país— todos los sábados por la noche, niños y niñas observaban con asombro cómo Lafleur deslumbraba sobre el hielo.

E inspiró grandeza.

El entrenador de los Canadiens, Martin St. Louis, nació en 1975, por lo que solo tenía 4 años en 1979 cuando Lafleur ganó la Copa Stanley por última vez. Pero sus recuerdos están frescos. Llamó a Lafleur su primer héroe.

“Tomaba el disco y podías ver que iba a marcar un gol. Tenía esa autoridad, esa confianza, y todo el edificio se puso de pie”, dijo St. Louis. “Incluso nosotros en casa: cuando era joven, fui a ver a los Canadiens en vivo dos veces, pero vi todos los juegos en la televisión.

“Entonces, incluso nosotros en la sala de estar, cuando viste a Guy despegar, también te pusiste de pie porque sabías que algo emocionante estaba por suceder”.

En el retiro, Lafleur se alejó de los Canadiens, pero cuando Molson lideró un grupo que adquirió el equipo en 2009, uno de sus primeros actos fue firmar a Lafleur con un contrato de 10 años como embajador del equipo, un papel que desempeñó con su típico energía hasta que su deteriorada salud ya no se lo permitió. Lafleur era legendario por su ética de trabajo, a menudo llegaba a la pista para practicar con horas de anticipación y pasaba tiempo solo en el hielo, trabajando en su juego antes de que llegaran sus compañeros de equipo. Molson dijo que era igual que un embajador, a menudo llegaba a los eventos 90 minutos antes y simplemente se sentaba en la oficina de Molson, esperando que comenzara el evento.

“Estaba dedicado”, dijo Molson. “Hizo las cosas de la manera correcta todo el tiempo”.

Una semana antes de la muerte de Lafleur, Molson lo visitó y dice que pasaron la mitad del tiempo hablando sobre el equipo. Porque a Lafleur le importaba, hasta el final.

A veces, esa pasión por el equipo podía salir bastante tajante, como en 2016 cuando Lafleur afirmó que los canadienses no tenían ni una primera línea ni una segunda línea, sino cuatro cuartas líneas en la delantera.

Todavía estaba empleado como embajador de Canadiens en ese momento. Ese fue Guy Lafleur.

“Es un hombre que fue muy directo en sus respuestas a las preguntas, y creo que los quebequenses también aprecian eso”, dijo Molson. “No creo que Guy Lafleur tuviera clichés en la cabeza. Creo que fue directo, y creo que a nuestros fans les encantó eso en él”.

El primer ministro de Québec, François Legault, anunció el viernes que el gobierno provincial estaba hablando con la familia de Lafleur sobre la celebración de un funeral de estado, como se hizo con Béliveau en 2014 y Richard en 2000.

“Guy Lafleur es el Montreal Canadiens”, dijo St. Louis. “Tuviste grandes leyendas que jugaron aquí, pero hay tres o cuatro muchachos que fueron los Montreal Canadiens. Jean Beliveau, Maurice Richard.

“Guy Lafleur es parte de eso, el más grande de los grandes”.

(Foto de Guy Lafleur en 1983: Bruce Bennett Studios vía Getty Images Studios / Getty Images)

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