Gertrude Bell fue la ‘Lawrence de Arabia femenina’ de la Inglaterra victoriana

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Es seguro decir que la mayoría de las mujeres en la Inglaterra de la era victoriana no tuvieron demasiadas oportunidades para la aventura. De hecho, se esperaba que la mayoría de las mujeres desde la década de 1830 hasta el cambio de siglo se adaptaran silenciosamente al molde social creado por los hombres, ya que se las consideraba “irracionales, sensibles y obedientes”. Digamos que Gertrude Bell, viajera mundial, habilidosa montañera y destacada arqueóloga, no era la mujer victoriana promedio.

Quizás mejor conocida por el papel que desempeñó en la creación del país ahora conocido como Irak, Bell ha sido llamada “Reina del desierto” y “Lawrence femenino de Arabia”. También se ha dicho que Bell fue “uno de los pocos representantes del Gobierno de Su Majestad recordado por los árabes con algo parecido al afecto”. Pero el legado de Bell es complicado y, como escribió Mark Browns para The Guardian en 2018, “también hay muchas verdades incómodas en la vida de Bell que se han escondido debajo de la alfombra”. Se opuso fervientemente al derecho al voto de las mujeres y se desempeñó como secretaria de la rama norte de la Liga Nacional para Oponerse al Sufragio Femenino, además de formar parte de su comité ejecutivo nacional. Y según algunos académicos, su papel en el establecimiento de Irak dejó una marca dolorosa y duradera en el país y su gente.

Nacida como Gertrude Margaret Lowthian Bell el 14 de julio de 1868, la nativa inglesa creció en Washington New Hall, ahora conocida como Dame Margaret Hall, en Washington, condado de Durham. La familia de Bell se consideraba rica y progresista, y después de perder a su madre a una edad temprana, desarrolló una relación cercana con su padre, Sir Hugh Bell, segundo baronet, un rico propietario de un molino.

El camino educativo y profesional único de Bell comenzó en Oxford, donde se convirtió en la primera mujer en obtener honores de primera clase en la historia moderna. Poco después de graduarse, desarrolló una pasión por viajar y acompañó a su tío, Sir Frank Lascelles, a Teherán, Persia, donde se desempeñó como ministro británico. Más tarde, Bell pasó a relatar el viaje en su libro, “Imágenes persas”. Durante los siguientes diez años, viajó por todo el mundo y aprendió francés, alemán, árabe y persa con fluidez.

“Reina del desierto”

Pero la lingüística no era la única pasión de Bell: también disfrutaba de actividades al aire libre inusuales para la época y pasó varios veranos haciendo montañismo en la región francesa de los Alpes. En un viaje particularmente traicionero en 1902, Bell quedó atrapada en una tormenta de nieve y pasó más de 50 horas en una cuerda antes de poder regresar a un pueblo local con sus guías. A pesar de la congelación resultante en sus manos y pies, Bell escaló el Matterhorn en 1904 y en su libro, “A Woman in Arabia: The Writings of the Queen of the Desert”, escribió sobre la desgarradora experiencia, “fue hermosa escalada, nunca seriamente difícil, pero nunca fácil, y la mayor parte del tiempo en una gran pared empinada que era espléndida para seguir “.

A Bell también le apasionaba la arqueología, un interés que inicialmente desarrolló durante un viaje familiar a una excavación de la antigua ciudad griega de Melos, en 1899. En los años siguientes, realizó varios viajes de arqueología, incluida una caminata por el río Éufrates. en 1909, y un viaje con el arqueólogo Sir William Mitchell Ramsey al sitio arqueológico turco Binbir Kilise.

Diplomacia de Oriente Medio de Bell

Pero fue el trabajo de Bell con el gobierno británico en el Medio Oriente lo que quizás sea la mayor parte de su legado. Después de que su solicitud inicial para un puesto en Oriente Medio fuera denegada al comienzo de la Primera Guerra Mundial, Bell comenzó a trabajar como voluntaria en la Cruz Roja en Francia. Eventualmente obtuvo un puesto trabajando con TE Lawrence, también conocido como “Lawrence de Arabia”, en la Oficina Árabe, una colección de oficiales de inteligencia británicos con sede en El Cairo y encargados de coordinar las actividades de inteligencia imperial en el Medio Oriente, como se detalla en el libro. “La Oficina Árabe: Política británica en el Medio Oriente, 1916-1920”, por Bruce Westrate. En respuesta a varias derrotas militares británicas, Lawrence ideó un plan para reclutar árabes para oponerse al Imperio Otomano; Bell lo ayudó a conseguir apoyo para la estrategia. En ese momento, ella era la única mujer que trabajaba para los británicos en el Medio Oriente.

Los británicos finalmente derrotaron al Imperio Otomano y Bell desempeñó un papel importante en los próximos pasos de la región. “Después de la Primera Guerra Mundial, los políticos británicos estaban divididos sobre cómo podrían gobernar Irak y otros territorios conquistados a los otomanos”, Brandon Wolfe-Hunnicutt, Ph.D., profesor asociado de historia en la Universidad Estatal de California, Stanislaus y autor de ” El estilo paranoico en la diplomacia estadounidense: el petróleo y el nacionalismo árabe en Irak”, escribe por correo electrónico. “Una facción dentro del gobierno británico quería una administración colonial directa para Irak siguiendo el modelo de la India y en realidad dirigida por la Oficina de la India. La otra facción, que incluía a Bell, favorecía el gobierno colonial indirecto a través de un jefe de estado árabe”.

Según Wolfe-Hunnicutt, los líderes británicos intentaron seguir adelante con la administración colonial directa, pero las consecuencias resultantes dieron como resultado una redirección. “Gran Bretaña intentó el primer enfoque justo después de la guerra”, dice. “Pero luego los iraquíes se levantaron en una revolución nacional y Gran Bretaña se vio obligada a probar el otro enfoque, el favorecido por Bell”.

Bell luego asistió a la Conferencia de Paz de 1919 en París y relató más de su trabajo político y social en su libro de 1920, “Revisión de la Administración Civil de Mesopotamia”. También participó en la Conferencia de 1921 en El Cairo con el entonces secretario colonial, Winston Churchill, que estableció los límites de Irak. En su trabajo después de la guerra, Bell también desempeñó un papel fundamental en llevar al rey Faisal al poder en Irak en 1922. Por sus esfuerzos para preservar el patrimonio cultural de la región, según los informes, la gente local a menudo se dirigía a ella como “khutan”, que significa “reina”. en persa y “dama respetada” en árabe. Más tarde, el rey Faisal nombró a Bell como director de antigüedades en el nuevo Museo Nacional de Irak en Bagdad.

Muerte y legado posterior

El museo fue el último proyecto apasionante de Bell: en julio de 1926, sufrió una sobredosis de pastillas para dormir y murió en Bagdad. El rey Faisal organizó un funeral militar para ella y Bell fue enterrado en el cementerio civil británico de Bagdad. Pero aunque a menudo se celebra a Bell por sus esfuerzos en Oriente Medio, sigue siendo una figura histórica complicada para muchos.

En opinión de Wolfe-Hunnicutt, Bell fue una figura controvertida que tuvo un impacto duradero en el Medio Oriente, un impacto que todavía se está desarrollando en la era moderna. “Ella era una imperialista británica que fue cómplice de negar a los iraquíes el derecho a la autodeterminación nacional”, dice Wolfe-Hunnicutt. “Creo que las semillas del caos y la violencia que envolvieron gran parte de la historia iraquí en el siglo XX se plantaron después de la Primera Guerra Mundial. Ojalá los británicos hubieran dejado que los iraquíes manejaran sus propios asuntos”.

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