La ciencia detrás del conteo de polen

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Primavera. Podría decirse que es la época más hermosa del año. El clima se vuelve más cálido. Los festivales en los EE. UU. Celebran la temporada y el florecimiento de los árboles y las flores que trae. Es un gran momento para estar vivo, a menos que seas uno de los 50 millones de estadounidenses que tienen alergias.

Si bien probablemente sepa que el polen es el culpable de su congestión, ardor en los ojos y picazón en la garganta, hay mucho más en estos pequeños granos que en realidad trabajan arduamente para fertilizar las plantas.

Aunque la mayoría de las alergias son causadas por el polen en el aire, no todo es alergénico. Los expertos certificados en polen de todo el mundo cuentan e identifican los granos de polen, a menudo a diario, para que las personas con alergias puedan saber qué hay flotando afuera y cuánto hay.

El polen y las abejas

El polen parece polvo porque consiste en muchos granos diminutos que son los gametofitos masculinos de las plantas con semillas. Estos granos pueden ser tan pequeños como 10 micrómetros o tan grandes como 100 micrómetros, lo que significa que todos son microscópicos. Solo la yema de un dedo recolectada del capó de su automóvil podría contener miles de granos de polen. Estos pequeños granos, que producen esperma, son necesarios para la fertilización.

“Sin polen, no habría semillas ni frutos”, dijo la Dra. Estelle Levetin, profesora y presidenta de Ciencias Biológicas de la Universidad de Tulsa, cuando hablamos con ella en 2019. También es miembro del comité de aerobiología que supervisa la Oficina Nacional de Alergias (NAB), parte de la Academia Estadounidense de Alergias, Asma e Inmunología (AAAAI).

Levetin explica que en las plantas con flores, el polen se transporta desde las partes masculinas de la planta, las anteras donde se produce el polen, hasta el carpelo, la parte femenina de la planta que produce los óvulos. El polen es transportado por animales, como abejas, o por el viento.

“Las plantas polinizadas por el viento son pequeñas y discretas y producen grandes cantidades de polen liviano que el viento transporta fácilmente”, dice Levetin. “Las plantas polinizadas por insectos tienden a ser grandes y vistosas. A menudo tienen pétalos de colores brillantes, son fragantes y producen néctar”. Generalmente, el polen en el aire, del tipo que ataca a las personas alérgicas, proviene de plantas polinizadas por el viento. “Ocasionalmente veremos algunos granos de polen de plantas polinizadas por insectos en nuestras muestras de aire”.

Mantener el conteo de polen

Si sintoniza el pronóstico del tiempo en la televisión durante la temporada de polen, es probable que los escuche hablar sobre el conteo de polen del día. Tal vez incluso se haya preguntado si el “recuento” era algún tipo de estimación de la calidad del aire. Literalmente, contar granos microscópicos de polen cada día puede sonar un poco descabellado, pero eso es precisamente lo que está sucediendo, y mucho más.

“El conteo de polen es la cantidad de granos de polen en un metro cúbico de aire durante un período de 24 horas”, dice Katie Walls, meteoróloga de Spectrum News 1, un canal de noticias por cable de 24 horas en Charlotte, Carolina del Norte. (Cuando hablamos con ella en 2019, era meteoróloga en WSB-TV, la filial de ABC en Atlanta). Fue entonces cuando explicó que los contadores certificados de Atlanta Allergy & Asthma se levantan temprano y cuentan físicamente la cantidad de partículas de polen en un portaobjetos de vidrio que ha estado afuera durante las 24 horas anteriores. “El número que ve en WSB-TV es el número del conteo de esa mañana y representa el polen presente en [metro Atlanta].”

Más específicamente, el polen es capturado por un instrumento de muestreo volumétrico de aire, lo que significa, según Levetin, un volumen conocido de aire que se muestrea. Hay dos tipos de instrumentos: impactadores de brazo giratorio, como el Rotorod Sampler, y trampas de esporas tipo Hirst, como el Burkard Sampler. Ambos son volumétricos, pero funcionan con principios diferentes, y se necesita un análisis microscópico para analizar ambos tipos de muestras.

La versión de brazo giratorio tiene un cabezal que gira a 2.400 revoluciones por minuto. Mientras gira, dos pequeñas varillas engrasadas caen, capturando polen y esporas. Estas varillas se colocan en un adaptador de microscopio especial y se examinan. El instrumento tipo Hirst, por otro lado, tiene una trampa de succión que aspira aire y partículas que se adhieren a un portaobjetos de microscopio engrasado en el interior. En este caso, el portaobjetos se mueve hacia el orificio de entrada a 2 milímetros (0,07 pulgadas) por hora, por lo que es posible ver lo que se arremolinaba en el aire hora tras hora durante el examen.

Certificación en Conteo de Polen

Usando uno de los instrumentos de muestreo volumétrico de aire, algunas estaciones de polen toman muestras de aire y recolectan polen los 365 días del año. Otras estaciones procesan muestras entre semana o solo recolectan tres días a la semana. Pero no todas las ciudades o pueblos tienen la capacidad de contar el polen, y las estaciones de polen funcionan de varias maneras.

Algunos son administrados por los departamentos de salud pública de la ciudad o el condado, otros por alergólogos como Atlanta Allergy & Asthma. “Algunas estaciones están a cargo de académicos como yo que estudian el polen en el aire como tema de investigación”, dice Levetin. “Se necesita entrenamiento para aprender la morfología del polen y se necesita tiempo para analizar muestras de aire”, explica.

La certificación en conteo de polen está disponible a través de AAAAI y NAB. El proceso requiere que los contadores de polen tomen un curso aprobado de identificación de polen y esporas, aprueben un examen escrito y aprueben una prueba de identificación de polen y esporas de hongos. Los contadores tienen que aprender la morfología microscópica de los granos de polen individuales.

La capacitación en la identificación del polen es fundamental porque solo contar el polen no es suficiente.

“Las personas con alergias observan los tipos de polen que se mencionan en el conteo matutino para saber cómo podrían verse afectados durante el día”, dice Walls. “Los técnicos descifran los diferentes tipos de partículas de polen usando un microscopio. Así es como saben qué tipos de árboles, malezas y pastos están polinizando y causando problemas a las personas. No todos son alérgicos o irritados por lo mismo”.

No cuentes el polen

El polen puede ser el culpable de meses de incomodidad, pero recuerda, también tiene un trabajo importante. Nos da nuestro pan de cada día a través de frutas, granos y semillas. Y también tiene muchas otras aplicaciones geniales. Levetin dice que el polen se usa en la ciencia forense porque puede ayudar a determinar dónde se originó un objeto. (Simplemente pregúntele a Jack Hodgins de la serie de televisión “Bones”.) Los arqueólogos también examinan el polen fósil para estudiar qué plantas usaban las primeras sociedades humanas, y los geólogos lo usan para determinar la composición de las comunidades de plantas antiguas. Los geólogos de exploración incluso usan polen fósil para ayudar a localizar depósitos de petróleo.

Obtenga más información sobre el polen en “Polen y esporas: aplicaciones con énfasis especial en aerobiología y alergias” por SN Agashe y Eric Caulton. HowStuffWorks selecciona títulos relacionados en función de los libros que creemos que le gustarán. Si decide comprar uno, recibiremos una parte de la venta.

Publicado originalmente: 28 de marzo de 2019

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