La lluvia de meteoritos Líridas está de regreso: esto es lo que necesita saber

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El cometa Thatcher no ha visitado nuestra parte del sistema solar desde la Guerra Civil estadounidense. Y los científicos predicen que el trozo gigante de hielo y polvo no regresará aquí hasta el año 2276. Pero cada abril, algunos de sus escombros presentan un espectáculo nocturno de luces que disfrutan millones de observadores de estrellas: la lluvia de meteoritos Líridas.

La intensidad de esa exhibición varía de un año a otro, siendo algunas lluvias de abril más espectaculares que otras. Si las condiciones son favorables, y sabe dónde buscar, generalmente puede esperar ver entre 10 y 15 meteoros por hora cuando la lluvia de Lyrid alcanza su punto máximo. Sin embargo, cada pocas décadas más o menos, llegarán en cantidades mucho mayores, dándonos una “tormenta de meteoritos” primaveral de actividad celestial. Por lo general, el espectáculo dura del 15 al 29 de abril, más o menos unos días. Este año no es diferente. Los observadores de estrellas pueden observar Lyrid durante unos 10 días, pero se espera que alcance su punto máximo en las horas previas al amanecer del viernes 22 de abril.

Un invitado poco frecuente

Las lluvias de meteoritos se desarrollan principalmente en las trayectorias de los cometas. Hechos de hielo, polvo, roca y gases congelados, los cometas son cuerpos celestes que giran alrededor de nuestro sol y otras estrellas del universo. Hasta el momento, los astrónomos han descubierto más de 3.700 cometas individuales. Las lluvias de Lyrid son un subproducto de un espécimen en particular conocido como “C/1861 G1 (Thatcher)”. Es cierto que eso es un bocado, así que siéntete libre de usar el nombre menos formal del objeto, Cometa Thatcher.

Al astrónomo aficionado AE Thatcher se le atribuye su descubrimiento. El 5 de abril de 1861, estaba mirando los cielos desde su casa en la ciudad de Nueva York. Esa noche, notó un cuerpo extraño y luminoso en la constelación de Draco. No se quedó quieto. Poco más de un mes después, el objeto se acercó relativamente a la Tierra, volando a solo 31,1 millones de millas (50,1 millones de kilómetros) por encima. Luego, durante los siguientes meses, se acercó a nuestro sol antes de salir del sistema solar interior, el área que abarca todos los planetas desde Mercurio hasta Marte, más el cinturón de asteroides.

Nunca tendrás la oportunidad de ver de cerca el cometa Thatcher. Al igual que nuestro amado planeta, orbita alrededor del sol, pero ahora sabemos que el cometa Thatcher tarda aproximadamente 415,5 años terrestres en completar una rotación alrededor de la bola de plasma que da vida.

Debido a su trayectoria orbital, el cometa Thatcher pasa la mayor parte de su tiempo mucho más allá del sistema solar interior. AE Thatcher tuvo suerte; pudo observar su cometa durante una de sus raras incursiones en el área. Los astrónomos creen que su próxima visita al sistema solar interior ocurrirá alrededor de 2276, poniendo fin a una pausa de siglos.

cruce de caminos

Aunque el cometa Thatcher rara vez se cruza en nuestro camino, es predecible que la Tierra cruce su trayectoria orbital una vez al año. En el proceso, nuestra atmósfera es arrojada por la basura que deja el cometa en su viaje.

Cada vez que un cometa se acerca al sol, el calor derrite parte de su hielo, liberando pequeños pedazos de polvo y roca. Por lo tanto, los cometas que pasan dejan rastros de escombros. Y esos pequeños trozos ocupan la misma órbita que el cometa que los arrojó. Eventualmente, el propio cometa puede desintegrarse por completo. Sin embargo, incluso después de que desaparezca, una corriente de polvo permanecerá en su lugar, llenando la ruta orbital que el objeto helado solía tomar alrededor del sol.

Es por eso que la Tierra experimenta lluvias de meteoritos anuales. En su propio viaje centrado en el sol, el planeta se cruza de manera confiable con las órbitas obstruidas por escombros de muchos cometas diferentes, incluido el de AE ​​Thatcher.

Los detritos comienzan a quemarse una vez que ingresan a la atmósfera de la Tierra. No temáis; la mayoría de los trozos nunca llegarán al suelo. Los que golpean la superficie de nuestro planeta se llaman meteoritos. Son mucho menos comunes que los meteoritos, esos fragmentos que se vaporizan por completo en nuestra atmósfera. Tanto los meteoritos como los meteoroides producen destellos de luz conocidos como meteoros.

Cada mes de abril, nuestro planeta hace su paso anual por la órbita del cometa Thatcher. Los observadores de estrellas disfrutan de una lluvia de meteoritos mientras la Tierra se cruza con el rastro de escombros.

Héroes y Liras

Ahora, si estás parado en el suelo, los meteoros en cualquier lluvia que estés viendo parecerán emanar del mismo punto general en el cielo. (Aunque no lo hacen; eso es solo una ilusión).

Este punto se llama el radiante de la ducha. La mayoría de las lluvias anuales llevan el nombre de constelaciones que se sientan junto a sus puntos radiantes. Por ejemplo, los meteoros de la Lluvia de Perseidas, que nos emociona cada agosto, parecen salir volando de la constelación de Perseo.

Del mismo modo, la lluvia de abril producida por el cometa Thatcher se llama Lluvia de Líridas porque su radiante está junto a Lyra, una constelación que representa la lira tocada por el héroe griego Orfeo. Vega, una de las estrellas más brillantes del cielo, ayuda a formar el travesaño del instrumento.

Saber dónde está el radiante puede mejorar su experiencia de observación de la lluvia, pero los observadores de estrellas veteranos le dirán que no mire la constelación directamente. Los meteoritos aparecerán por todo el cielo, y los más largos aparecerán lejos del radiante.

Una historia iluminada

La cantidad de meteoros que puede esperar presenciar durante la lluvia de Líridas varía de un año a otro. En el pico de una lluvia de Líridas, es típico ver de 10 a 15 por hora. Por lo general, las lluvias de Perseidas son mucho más densas.

Pero cada cierto tiempo se produce una excepcional lluvia de Líridas. Durante el apogeo de las Líridas de 1982, por ejemplo, los espectadores en el este de los Estados Unidos informaron haber visto alrededor de 100 meteoros por hora. Los cometas no arrojan sus partículas de polvo a un ritmo constante, por lo que la lluvia de un año puede ser más o menos intensa que la siguiente.

Para tratar de predecir la intensidad de una lluvia que se avecina, los astrónomos crean modelos informáticos que tienen en cuenta cosas como las trayectorias de los cometas y los cambios atmosféricos. Este año, puede ayudar a los científicos a recopilar datos de Lyrid. Simplemente regístrese en la Organización Internacional de Meteoros e informe sus observaciones después de observar las Líridas.

La mejor manera de ver las Líridas es en el hemisferio norte durante las horas más oscuras y lejos de las luces de la ciudad. La NASA sugiere que te acuestes boca arriba con los pies hacia el este. Deje que sus ojos se adapten a la oscuridad y debería comenzar a ver meteoros en unos 30 minutos. Pero sé paciente. La lluvia durará hasta la madrugada, por lo que tendrás mucho tiempo para ver las “estrellas fugaces”.

Publicado originalmente: 16 de abril de 2020

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