No, un segundo golpe en la cabeza no curará la amnesia

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Es uno de los tropos más cansados ​​de TV Land. Un personaje recibe un golpe en la cabeza o se cae por las escaleras y de repente tiene amnesia. No puede recordar quién es o qué solía hacer, lo que da como resultado una nueva serie de complicaciones, a menudo jugadas para reír. Justo antes del final del episodio, recupera la memoria gracias a, lo adivinaste, otro golpe en la cabeza.

Está tan arraigado en nuestras mentes que no es de extrañar que entre el 38 y el 46 por ciento de los estadounidenses piensen que la amnesia se puede curar con un segundo golpe en la cabeza. Y este tropo televisivo no surgió de la nada. Fue un dispositivo de trama en numerosas novelas del siglo XIX y creído por muchos médicos de la época.

En su artículo de 2016, “The Head Trauma Amnesia Cure: The Making of a Medical Myth”, publicado en la revista Neurology, la profesora asociada de psicología de la Universidad de Drexel, Mary Spires, analizó dónde se originó esta creencia. A finales de 1700 y principios de 1800, escribió, los científicos pensaban que las dos mitades del cerebro tenían exactamente la misma función, al igual que el cuerpo tiene dos ojos. El anatomista y fisiólogo francés Francois Xavier Bichat propuso que un segundo golpe en la cabeza podría restaurar la memoria de alguien que sufrió una conmoción cerebral. Su razonamiento fue que los dos hemisferios del cerebro necesitaban estar en equilibrio entre sí para funcionar. Entonces, si una lesión en un hemisferio puede causar confusión en el otro hemisferio, un segundo golpe debería hacer que todo vuelva a estar bien.

“Según mi lectura del trabajo de Bichat, parece que sintió que la cura de la amnesia del segundo trauma era algo común y no necesitaba la cita de un caso individual”, dijo Spiers en un comunicado de prensa. “Esto no era inusual en ese momento, renunciar a evidencia como esa”.

Irónicamente, Bichat murió de una lesión en la cabeza en 1802. Pero sus teorías perduraron y otros médicos las ampliaron. Un médico llamado Andrew Wigan escribió en un libro de 1844 sobre un caso en el que un niño de 16 años que quedó “insensible” por un golpe en la cabeza salió repentinamente del coma semanas después de que el ruido de alguien que accidentalmente dejó caer unas pinzas para fuego lo despertó. .

Mientras tanto, también se afianzaba una segunda idea: la de la permanencia de la memoria. El filósofo William James le dio crédito al poeta Samuel Taylor Coleridge por la idea de que los recuerdos quedan grabados para siempre en el cerebro, escribió Spiers. Coleridge usó una historia bien conocida de una mujer cuyos “desvaríos” resultaron ser recuerdos olvidados, para demostrar su punto. Aunque Coleridge no era un científico, vivió en una época en la que no había “líneas duras y rápidas entre la escritura científica y la popular”, escribió Spires. Estas ideas sobre la amnesia han persistido mucho después de Coleridge, Bichat y Wigan y se han convertido en parte de la literatura, el cine y la televisión.

A mediados del siglo XIX, los científicos comenzaron a cuestionar estas creencias sobre la amnesia. Hoy sabemos que la amnesia es causada por un derrame cerebral, inflamación cerebral por una infección, una enfermedad cerebral (como el Alzheimer), convulsiones o tumores. Los golpes en la cabeza (conmociones cerebrales) causan confusión, pero muy rara vez provocan la pérdida permanente de la memoria. Incluso entre los pacientes con amnesia, es mucho más probable que pierdan la capacidad de crear nuevos recuerdos que que olviden por completo quiénes son. No existe ningún tratamiento para la mayoría de los tipos de amnesia. En cambio, a los pacientes se les enseñan habilidades de afrontamiento (como usar teléfonos inteligentes para realizar un seguimiento de las tareas diarias). Y no, un segundo golpe en la cabeza no solucionará el problema.

“Uno de los problemas que vemos en la persistencia de este mito es que entender cómo el cerebro olvida, recupera y/o pierde información es un asunto complicado que aún está siendo estudiado por científicos del cerebro”, dijo Spiers. “Como individuos, es posible que hayamos tenido la experiencia de un ‘retoque de memoria’ o una pista que nos recuerda un recuerdo olvidado hace mucho tiempo. Debido a que nuestras propias experiencias nos sirven como evidencia poderosa, esto refuerza el mito de que todos los recuerdos se almacenan para siempre en el cerebro y solo necesita algún tipo de sacudida para volver”.

Publicado originalmente: 21 de junio de 2016

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