¿Por qué las pastillas de yoduro de potasio se venden como locas?

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Los efectos dominó del asalto de Rusia a Ucrania se han sentido en todo el mundo, desde los precios de la gasolina que alcanzaron máximos históricos hasta las aterradoras amenazas de la Tercera Guerra Mundial lanzadas por los líderes mundiales.

Pero algo más también se ve afectado: las pastillas de yoduro de potasio (KI). Los paquetes del suplemento han salido volando de los estantes de las farmacias en línea. Y con el aumento de la demanda, algunos proveedores externos están ofreciendo paquetes de 20 pastillas por más de $200, aproximadamente 10 veces su precio habitual.

¿Qué es el yoduro de potasio?

El yoduro de potasio es un compuesto químico que se vende como medicamento o suplemento y, a veces, se usa para tratar afecciones de la tiroides hiperactiva, como el hipertiroidismo. El yodo también se encuentra en alimentos como el pescado, los productos lácteos y la sal yodada, y desempeña un papel importante en el mantenimiento del metabolismo.

¿La razón por la que el yoduro de potasio se ha vuelto tan buscado en las últimas semanas? Las tabletas a menudo se distribuyen a las personas expuestas a la radiación después de un desastre nuclear para protegerse contra el cáncer de tiroides, dice el Dr. Keith W. Roach, médico de medicina interna y profesor asociado de Medicina Clínica en el Weill Medical College de la Universidad de Cornell. También es autor de “To Your Good Health”, una columna de consejos médicos distribuida en más de 150 periódicos, donde recientemente abordó preguntas sobre el yoduro de potasio.

Cada vez que existe la amenaza real o percibida de un ataque nuclear, la gente comienza a luchar por el material, dijo recientemente a CNN Troy Jones, presidente de ventas y marketing de Anbex, Inc., fabricantes de la marca de yoduro de potasio iOSAT. Por ejemplo, hubo otro aumento en las ventas de yoduro de potasio en 2018, luego de que el expresidente Donald Trump tuiteara que tenía un botón “mucho más grande y poderoso” que el de Kim Jong-un de Corea del Norte.

Ahora la gente quiere tener en sus manos las tabletas después de que las tropas rusas tomaron el control de Chernobyl, el sitio del peor accidente de la planta de energía nuclear del mundo. Recordarás que en 1986 Chernóbil arrojó una nube de material radiactivo a la atmósfera que puso en peligro a millones de personas en la antigua URSS y en la actual Ucrania. El reactor No. 4 ha sido sellado y está protegido, pero debe ser monitoreado las 24 horas del día.

“La gran carrera [on iOSAT] comenzó del 23 al 28 de febrero. Vendimos todo el inventario que teníamos”, dijo Jones a CNN. Incluso después de que se repusieron los suministros, las ventas continuaron aumentando hasta bien entrado marzo.

Yoduro de potasio y radiación: ¿Cuál es la conexión?

Durante una emergencia de radiación nuclear, como un accidente en una planta de energía nuclear, una explosión de un arma nuclear o un ataque de la llamada “bomba sucia”, se puede liberar material radiactivo al aire o al agua. Los principales materiales radiactivos o radionúclidos que representan un riesgo para la salud humana incluyen el cesio radiactivo y el yodo radiactivo, también conocido como radioidina. Alguien puede quedar expuesto a estos radionúclidos después de una emergencia de radiación nuclear al respirar aire o comer alimentos contaminados con sustancias químicas radiactivas.

El yodo radiactivo, en particular, se concentrará en la tiroides, la glándula con forma de mariposa en la parte delantera del cuello que produce hormonas que regulan la tasa metabólica del cuerpo. Esto puede dañar la tiroides y causar cáncer de tiroides más adelante, explica Roach.

Si se toma lo suficientemente temprano, idealmente dentro de las tres o cuatro horas posteriores a la exposición, el yoduro de potasio puede proteger la tiroides del yodo radiactivo al bloquear todo el espacio disponible en la glándula tiroides para que se una el yodo radiactivo. “Ahí es cuando el yoduro de potasio se convierte en un problema de salud importante”, dice Roach.

El yoduro de potasio es recomendado por la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. (FDA), los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) y la Organización Mundial de la Salud (OMS) para su uso en caso de un desastre nuclear. En tales casos, el suplemento se ofrece a personas dentro de 10 a 20 millas (16 a 32 kilómetros) de la planta nuclear.

Sin embargo, no hay forma de saber hasta dónde se puede propagar una nube de yodo radiactivo. “Los [radioactive] los yoduros van con el viento y quedan atrapados en las nubes de lluvia y llueven en vastas áreas para que los alimentos y el agua se contaminen”, explica Roach. “Incluso las personas que viven lejos de la explosión pueden estar expuestas”.

Después de Chernobyl, se encontraron tasas de cáncer de tiroides más altas de lo esperado en personas que vivían a más de 321 kilómetros (200 millas) de la planta nuclear, según la Asociación Estadounidense de Tiroides, que apoya una distribución más amplia de los suplementos.

Cáncer de tiroides y desastres nucleares

De acuerdo con la Asociación Estadounidense de la Tiroides, el cáncer de tiroides no es muy común en comparación con otros tipos de cáncer y es altamente tratable. En general, alrededor del 90 por ciento de los pacientes con cáncer de tiroides sobreviven. Pero no todos los cánceres de tiroides tienen el mismo pronóstico, explica Roach.

El tipo más común, el cáncer de tiroides papilar, es muy curable. “Pero hay algunos tipos de cáncer que son realmente malos y los que se deben al exceso de radiación no se comportan tan bien como el cáncer de tiroides típico”, dice.

No hay duda de que el yoduro de potasio puede proteger contra el cáncer de tiroides si ha estado expuesto al yodo radiactivo y ha recibido tratamiento en el momento adecuado con la dosis adecuada. Pero incluso si su tiroides está protegida, todavía está en riesgo de cáncer.

“Ahí está el problema”, dice Roach. “Un dispositivo nuclear produce muchos tipos diferentes de radiación, solo una pequeña parte de la cual está mediada por los yoduros, como el yoduro de cesio, por ejemplo. Entonces, el yoduro de potasio lo protege de parte de la exposición a la radiación, pero no protege usted de cualquiera de los otros.

Por ejemplo, entre los sobrevivientes de la bomba atómica japonesa, el riesgo de leucemia aumentó unos años después de la exposición a la radiación, mientras que los riesgos de otros tipos de cáncer aumentaron más de 10 años después de la exposición, según el Centro de Estudios Nucleares de la Universidad de Columbia. Pero muchos estudios a largo plazo han encontrado que después de la fusión en Chernobyl, solo hubo un riesgo ligeramente mayor de leucemia en las regiones más contaminadas, pero aún hubo un aumento dramático de cánceres de tiroides en la niñez y la adolescencia.

¿Debo almacenar yoduro de potasio?

La FDA no ha hecho recomendaciones específicas para que las personas compren o usen yoduro de potasio. Pero si vive en los EE. UU. y dentro de las 10 millas (16 kilómetros) de un reactor nuclear o una zona de planificación de emergencia, es probable que esté cubierto. Eso es porque gracias a un acuerdo con la Comisión Reguladora Nuclear, esos estados compran yoduro de potasio para tenerlo a mano.

Si vive más lejos, podrían pasar días antes de que la nube de desechos radiactivos llueva sobre su suministro de alimentos y agua, por lo que es hora de obtener yoduro de potasio. Sin embargo, como profesional médico, Roach dice que no está preocupado y que no está lejos de Three Mile Island, el sitio del accidente de planta de energía nuclear más grave de los EE. UU., y que no está almacenando yoduro de potasio.

“Porque los funcionarios de salud tienen cantidades masivas. Es algo que podrían llegar a la población rápidamente”, dice.

Pero, si te da tranquilidad, entonces cómpralo. “Hay un beneficio extremadamente pequeño de tenerlo”, dice Roach. “Por otro lado, la dosis cuesta un par de dólares. Entonces, si la gente dice: ‘Bueno, quiero tenerlo’, entonces digo, ‘entonces haz eso’.

“Si está lo suficientemente preocupado como para poner el suministro de alimentos para un año en su refugio antiaéreo, entonces es el tipo de persona que va a tener yoduro de potasio”, dice. “El resto de nosotros estamos dispuestos a correr este riesgo infinitesimal”.

¿Dónde puedo obtener yoduro de potasio?

El yoduro de potasio está disponible sin receta médica, pero no lo encontrará en los estantes de algunas de las farmacias más grandes del país, como CVS o Walgreens. En cambio, está disponible a través de farmacias en línea, pero tenga cuidado con las falsificaciones, como tabletas y líquidos que afirman ser yoduro o suplementos dietéticos que prometen proteger contra la radiación.

Solo cuatro productos de yoduro de potasio están aprobados por la FDA para su comercialización en los EE. UU.:

Tabletas iOSAT, 130 mg, de Anbex, Inc. Tabletas ThyroSafe, 65 mg, de Recipharm ABTyroShield solución oral, 65 mg/mL, de Arco Pharmaceuticals, LLCPotassium Iodide Oral Solution USP, 65 mg/mL, de Mission Pharmacal Company

Una dosis única de 130 mg de yoduro de potasio, o una dosis de 56 mg para niños de 3 a 12 años, protege la tiroides durante aproximadamente 24 horas. Debe dosificarse diariamente hasta que ya no exista el riesgo de exposición. Tomar una dosis superior a la recomendada o una dosis más fuerte que la recomendada no ofrece más protección y puede causar una enfermedad grave o la muerte, advierten los CDC.

El yoduro de potasio no se recomienda para personas con ciertas condiciones de salud. Pero por lo demás, si se toma como se recomienda, el medicamento tiene muy pocos efectos secundarios.

Si elige comprar yoduro de potasio para tenerlo a mano “por si acaso”, Roach se hace eco de la recomendación de los CDC de que solo se tome siguiendo el consejo de los funcionarios de salud pública o de gestión de emergencias.

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