Por qué los precios de la gasolina varían de una estación a otra

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Es un escenario familiar. Entras en una estación de gasolina y llenas el tanque, solo para conducir una cuadra por la carretera y ver que otra estación tiene gasolina por 20 centavos menos de lo que acabas de pagar. Después de un poco de matemáticas rápidas, te das cuenta de cómo se suman dos centavos por galón. Para un vehículo con un tanque de 15 galones (56 litros), 20 centavos por galón podrían significar hasta $3 por llenado, o alrededor de $156 al año si obtiene gasolina semanalmente.

En 2021, los estadounidenses consumieron alrededor de 134,83 ​​mil millones de galones (613 mil millones de litros) de “gasolina de motor terminada”, según la Administración de Información de Energía de EE. UU. (EIA). Al precio promedio actual por galón en los EE. UU. (4,17 dólares), las ventas en surtidor podrían alcanzar más de 560.000 millones de dólares en 2022. Entonces, ¿qué implica exactamente establecer el precio al consumidor, que ha llegado a los 6 dólares por galón en California este año? ¿Son los dueños de las estaciones codiciosos? ¿Extracción de precios de arriba hacia abajo por parte de las compañías petroleras? ¿El Gobierno?

Cómo se fijan los precios de la gasolina

La respuesta fácil es que muchas cosas intervienen en la fijación de los precios de la gasolina, comenzando con el precio del petróleo crudo, que tiene el efecto más significativo en las cifras de bombeo. Pero no es tan simple. El mercado del “oro negro” no tiene en cuenta las diferencias de precios de una estación a otra en la misma ciudad en la misma calle. Eso se debe a que, además de los precios del crudo, hay otros gastos como refinación, transporte, impuestos y marketing. A lo largo de la mayoría de los pasos entre el equipo de perforación y la bomba, se agrega la ganancia a la ecuación. Todo lo que quiere decir determinar los precios de la gasolina es complicado, y el resultado es que de un estado a otro e incluso de una esquina a otra, el precio varía mucho.

“Lo que realmente hace subir o bajar los precios de la gasolina es el petróleo crudo”, explicó T. Mason Hamilton, analista senior de mercados petroleros de la EIA, la rama analítica y estadística no partidista del Departamento de Energía de EE. UU., cuando lo entrevistamos en 2019. Describió la gasolina como cóctel, como un martini, y el crudo como ingrediente principal, como el vodka. Si el precio del vodka sube, el precio de los martinis hará lo mismo. Y los precios del petróleo crudo son altos en 2022, gracias a los efectos persistentes de la pandemia de coronavirus, las fallas en la cadena de suministro, la alta inflación y la actual invasión de Ucrania por parte de Rusia.

La EIA desglosa en su sitio web qué porcentaje del precio minorista del combustible está determinado por cada uno de los cuatro componentes principales del precio del gas.

Costo del crudo (53,6%) Impuestos (16,4%)Costos de distribución y comercialización (15,6%)Costos y utilidades de refinación (14,4%)

Marcas, Fórmulas y Estándares

Antes de que sea de mucha utilidad, el petróleo crudo debe procesarse en productos derivados del petróleo, y aquí es donde entran las refinerías. Volvamos a nuestro ejemplo de martini: durante el proceso de refinación, el vodka se convierte en un martini a medida que se mezclan otros ingredientes, o crudo. el petróleo se convierte en gas. El precio se ve afectado aquí porque hay diferentes fórmulas y estándares de calidad a los que adherirse. Una estación de marca, piense en Exxon o BP, solo puede comprar su marca de gasolina contratada, que cuenta con una receta especial. Una estación sin marca, Sheetz o Costco, compra gasolina básica al por mayor, lo que la hace más barata, pero deja a la estación con un suministro menos garantizado.

Más allá de varias fórmulas de marca, existen requisitos regionales. Por ejemplo, con la Ley de Aire Limpio de 1990, la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU. lanzó la primera fase de un programa que requiere que las “ciudades con altos niveles de smog” usen gasolina reformulada (RFG), que es más costosa de producir. Esto explica parte de la variación entre los precios metropolitanos y rurales.

Algunos estados también tienen regulaciones de calidad del aire más estrictas que otros. No sorprende que California tenga su propio grado de gasolina con un “conjunto diferente de especificaciones que el resto del país”, según Hamilton de EIA. Y es inherentemente más caro de producir. También lo es la gasolina de verano, que tiene una presión de vapor diferente a la del gas de invierno.

Precios para estaciones locales

Ahora todo eso explica por qué la gasolina es más cara en California que en Minnesota, y por qué la gasolina es más cara durante el verano. Pero aún no resuelve la pregunta del millón: ¿Por qué varían los precios entre estaciones de servicio ubicadas cerca unas de otras? Parte de esa respuesta radica en los costos de transporte, que entran en juego incluso cuando las estaciones se ubican una al lado de la otra. Mover petróleo crudo a una refinería, a través de un oleoducto oa través de un océano, y en un camión para abastecer la estación suma. Según los acuerdos contractuales, las rutas desde la plataforma hasta la bomba varían considerablemente, lo que hace que la gasolina de una estación sea más cara que la de la otra.

Antes de que el propietario de la gasolinera ponga esos números gigantes en la marquesina, se agregan los impuestos. El gobierno federal grava la gasolina, al igual que los gobiernos estatales. La EIA informó 18,4 centavos por galón de impuestos federales y un promedio de 31,01 centavos por galón de impuestos estatales a partir de enero de 2022. Algunos municipios agregan sus propios impuestos además de estos.

Finalmente, el propietario de la estación de servicio, un franquiciado individual o una corporación, establece un precio que permite obtener ganancias. Esta pieza final incorpora el costo de hacer negocios, así como los objetivos de la gasolinera, como si es principalmente una estación de servicio o de servicio, o si el objetivo es realmente ganar dinero vendiendo taquitos.

Cuando considera todos estos factores complejos, queda claro que vale la pena estar atento al mejor precio del gas porque la consistencia no es una de las palabras de moda de la industria del gas. La única pregunta que queda, por supuesto, es: ¿qué pasa con esos nueve décimos adicionales al final del precio?

Publicado originalmente: 24 de enero de 2019

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