¿Qué causó el Tazón de Polvo?

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Cuando la sequía azotó las Grandes Llanuras, aproximadamente un tercio de los agricultores abandonaron sus hogares y se dirigieron al clima templado de California en busca de trabajo migratorio. Conocidos como los Okies —el apodo se refería a cualquier migrante pobre del suroeste de Estados Unidos, ya que solo alrededor del 20 por ciento eran de Oklahoma— dejaron atrás las tierras resecas y la desesperación económica. Muchos estaban acostumbrados a la estabilidad financiera y las comodidades del hogar, como la plomería interior, pero se habían endeudado financieramente después de comprar equipos agrícolas mecanizados y sufrir malas cosechas. Se enfrentaron a la ejecución hipotecaria de la casa y la granja.

California no dio la bienvenida a la afluencia de Okies. Dado que la cantidad de trabajadores migrantes superó en número a los trabajos disponibles, aumentaron las tensiones entre los californianos y los trabajadores, y aumentaron las preocupaciones sobre la salud pública a medida que la infraestructura de California se sobrecargó.

En 1933, el presidente Franklin D. Roosevelt promulgó la primera de varias leyes de alivio hipotecario y agrícola bajo el New Deal destinadas a reducir las ejecuciones hipotecarias y mantener las granjas a flote durante la sequía. Pero a fines de 1934, aproximadamente 35 millones de acres (14 millones de hectáreas) de tierras de cultivo estaban arruinadas, y la capa superficial del suelo que cubría 100 millones de acres (40 millones de hectáreas) se había llevado el viento. [source: Dyer].

Bajo la Ley Taylor de Pastoreo de 1934, el gobierno reservó 140 millones de acres (57 millones de hectáreas) como tierras federales protegidas. El pastoreo y la siembra serían monitoreados para alentar la rehabilitación y conservación de la tierra. Además, a principios de la década de 1930, el gobierno lanzó el Cuerpo de Conservación Civil (CCC), uno de los programas New Deal más exitosos. Tres millones de jóvenes se ofrecieron como voluntarios para trabajos forestales y de conservación para la CCC. Fueron llamados el “Ejército Forestal” de Roosevelt, y plantaron árboles, cavaron zanjas y construyeron embalses, trabajo que contribuiría al control de inundaciones, la conservación del agua y evitaría una mayor erosión del suelo.

Además, entre 1933 y 1935 se introdujeron muchos más programas y agencias específicamente para ayudar a las personas afectadas por el Dust Bowl, incluidos esfuerzos como la Ley de Apropiación de Ayuda de Emergencia, la Administración de Reasentamiento, la Administración de Seguridad Agrícola, el Programa de Utilización de Tierras y el Servicio de Ayuda contra la Sequía. .

La Works Progress Administration (WPA), un programa iniciado bajo la Ley de Asignación de Ayuda de Emergencia, es uno de los programas New Deal más conocidos. El WPA fue un programa de ayuda laboral que empleó a más de 8,5 millones de personas para construir carreteras, puentes, aeropuertos, parques y edificios públicos.

Se necesitaron millones de toneladas de tierra y escombros que volaron desde las Planicies hasta Washington DC, conocido como “Domingo Negro”, para que el Congreso aprobara la Ley de Conservación de Suelos y estableciera el Servicio de Conservación de Suelos (SCS) bajo el Departamento de Agricultura. .

El SCS (ahora el Servicio de Conservación de Recursos Naturales) promovió el manejo saludable del suelo y las prácticas agrícolas, y pagó a los agricultores para que aplicaran dichas prácticas en sus fincas. El legado de las prácticas del Servicio, como el riego, la diversidad de cultivos y la agricultura sin labranza, continúan hoy en las Llanuras.

Sin embargo, el Dust Bowl de la década de 1930 no inoculó a los Estados Unidos de otro desastre ecológico similar. Más del 30 por ciento de América del Norte es tierra árida o semiárida, y alrededor del 40 por ciento de los Estados Unidos continentales (17 estados del oeste) son vulnerables a la desertificación [source: Alexander]. La agricultura sostenible y las prácticas de conservación del suelo podrían ayudar a evitar otra gran cantidad de polvo, pero los expertos no están seguros de que tales medidas sean suficientes si una sequía severa y prolongada vuelve a visitar las Grandes Llanuras.

Publicado originalmente: 17 de septiembre de 2008

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