Stunner on the Main Line: Jay Wright se retira de Villanova

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La pregunta realmente pretendía obtener una cita de relleno si fuera necesario para una historia de Mike Krzyzewski, porque seguramente no tenía relevancia para Jay Wright en ese momento. En el estrado en la víspera de su partido de la Final Four contra Kansas, el cabello de Wright podría haber tenido un poco más de sal que de pimienta, pero con solo 60 años, no era un hombre en la lista de los próximos a retirarse. No, en todo caso, estaba a punto de recibir el bastón de mando de Krzyzewski, sus dos títulos nacionales y cuatro plazas en la Final Four le otorgaron la estatura como la próxima conciencia nacional del juego.

Sin embargo, cuando le pedí a Wright que imaginara cómo se sentiría ser Krzyzewski, enfrentando cada juego como el último posible, dio una respuesta mucho más larga y contemplativa de lo esperado. “Mentiría si te dijera que no: lo piensas después de cada año, piensas en dónde está tu vida, qué vas a hacer. Es difícil pensar en eso”, dijo Wright en ese momento. “Y de nuevo, lo pienso porque llegará un momento en el que será el turno del próximo entrenador en Villanova. Tendrá que ser ese momento. Tienes que elegir ese momento”.

Resulta que ese momento es ahora. The Athletic ha confirmado que Wright se retira, con efecto inmediato. Según los informes, el entrenador en jefe de Fordham, Kyle Neptune, lo sucederá.

La noticia es sorprendente, el entrenador renuncia en el apogeo de su carrera, en un momento en que su programa y cultura de Villanova se presentan como el estándar de oro del éxito del baloncesto universitario. Los Wildcats tienen marca de 520-197 con Wright y han ganado 20 juegos del Torneo de la NCAA desde 2016, la mayor cantidad de cualquier equipo en la nación. Cinco veces en los últimos ocho años el Villanova ha ganado más de 30 partidos (y dos de los años que no lo hizo fueron aplazados o acortados por el COVID-19). Este año, posiblemente, fue uno de sus mejores trabajos como entrenador. A pesar de una rotación acortada y un equipo acosado por las lesiones, Wright llevó a los Wildcats a otro título del torneo Big East y hasta las semifinales nacionales.

Pero también ha sido un año largo, más prolongado debido a los deberes de Wright como entrenador asistente del equipo olímpico de EE. UU., una odisea de 37 días sin descanso debido a las restricciones de COVID-19. Aunque está orgulloso de la medalla de oro del equipo, ha dicho que la experiencia fue tan agotadora como emocionante, especialmente porque el equipo jugó bajo una presión adicional después de perder un partido de exhibición ante Nigeria y su debut olímpico ante Francia. No regresó de los Juegos hasta principios de agosto, y casi de inmediato saltó a los ejercicios de pretemporada con Villanova.

Como la mayoría de los entrenadores al final de una larga temporada, Wright a menudo reflexionaba sobre renunciar al calendario caótico, bromeando durante el verano de COVID-19 de 2020 diciendo que en realidad le gustaba el reclutamiento de Zoom porque significaba que podía pasar todo el verano en su playa de la costa de Jersey. casa. Sin embargo, los allegados al entrenador dicen que desde que terminó la temporada, ha sonado más como un hombre listo para colgar que nunca antes, que las típicas cavilaciones agotadas se sintieron un poco más acentuadas. “Parecía muy cansado este año”, dice una persona.

Todavía es raro el entrenador que la cuelga tan joven y en el vértice de su carrera. Al McGuire llevó a Marquette a un título nacional en 1977 y, a los 48 años, se retiró a una carrera empresarial. John Wooden anunció su retiro en la víspera del juego por el título nacional de 1975, lo que llevó a UCLA a su décimo título antes de retirarse a los 64.

La decisión de Wright, inmediatamente después de la partida de Krzyzewski y Roy Williams hace un año, deja al baloncesto universitario sin otra voz poderosa mientras navega por un nuevo mundo combustible. Junto con los efectos por determinar de Nombre, Imagen y Semejanza, y el ya evidente impacto del portal de transferencias, aquellos en el deporte claman por alguna versión de autogobierno a medida que la NCAA remodela todo su modelo. Krzyzewski casi lanzó un desafío para permitir que las partes interesadas del baloncesto tuvieran voz en su futuro en lo que resultó ser su última conferencia de prensa previa al juego. Wright, con su buena fe en USA Basketball, fue considerado uno de los líderes en posición de ayudar al baloncesto universitario a definir su futuro, en gran parte porque su programa de alguna manera logró volar por encima de las nubes de tormenta.

Su equipo no ha sido saqueado por transferencias y, en cambio, los jugadores siguen voluntariamente con la camiseta roja o aceptan un plan de desarrollo metódico para su carrera. Eric Dixon, por ejemplo, jugó con la camiseta roja en 2019-20 y este año fue titular en los 38 juegos, con un promedio de 25 minutos por juego. Wright también ha sido excepcionalmente selectivo al sacar a los jugadores del portal, con cuidado de no traer a muchachos que cree que no encajarán en Villanova.

“Todos deberían aplaudir lo que han construido allí”, dijo el entrenador de Kansas, Bill Self, sobre Villanova. “Y, por supuesto, Jay es el maestro de ceremonias de eso. Tienes que vencerlos. No se golpean a sí mismos”.

Eso, aquellos que han visto a Villanova durante la totalidad de la carrera de Wright, saben que no siempre fue así. Al principio, hubo muchos tiros autoinfligidos en el pie.

Después de llevar a Hofstra a plazas consecutivas en el Torneo de la NCAA, Wright fue considerado el entrenador prometedor y prometedor del mercado, especialmente para las escuelas del noreste que necesitaban algo de entusiasmo. Villanova ganó la lotería, casi eliminando a Wright de debajo de Rutgers después de que Steve Lappas se fue (o fue expulsado, dependiendo de a quién le preguntes) para UMass. Rutgers AD Bob Mulcahy y Wright estaban programados para reunirse un domingo por la tarde para firmar el trato, pero esa misma mañana, Villanova se abalanzó con una oferta de 11 horas, presentada en un restaurante del sur de Jersey.

Wright, quien pasó cinco años en el banquillo junto a Rollie Massimino, consideró durante mucho tiempo a Villanova como el trabajo de sus sueños y no podía decir que no.

Apenas era un trabajo soñado en 2001. Todavía viviendo en los laureles del campeonato de 1985, los Wildcats solo tuvieron una aparición en el Torneo de la NCAA en los cuatro años anteriores a la llegada de Wright, y la energía en torno al programa decayó. Esa primera caída, Wright saltó encima de las mesas en las cafeterías de los estudiantes, tratando de despertar el interés y la atmósfera en el Pabellón aséptico. Aceleró las cosas casi de inmediato, atrayendo a una clase de reclutamiento superior basada completamente en el sector de escuelas secundarias de Nueva York/Nueva Jersey que Villanova había luchado antes por conseguir.

Sin embargo, los beneficios de esa clase no fueron inmediatos, los Wildcats lucharon contra tres ofertas NIT consecutivas y también provocaron la ira de una investigación de la NCAA. Durante el NIT de 2003, los Wildcats vistieron solo a siete jugadores, el resto suspendido debido a la investigación de la NCAA sobre el uso indebido de un código telefónico para acceder a llamadas de larga distancia. Perdieron un pésimo juego, 74-59. Al año siguiente, Rutgers los rebotó en el NIT y, al comienzo de su cuarta temporada, muchas personas en la ciudad y sus alrededores pensaron que Wright era poco más que un traje vacío, aunque bien entallado. La administración, sin embargo, nunca vaciló en su apoyo y ese año, en 2004-05, Villanova se abrió paso, venciendo al líder Kansas en Filadelfia y avanzando hacia los Sweet 16 a pesar de perder al líder anotador Curtis Sumpter por una lesión en el ligamento cruzado anterior.

Los Wildcats procedieron a ganar seis ofertas más de la NCAA, incluida una carrera a la Final Four en 2009. Pero después de esa carrera a la semifinal nacional, Wright admitió que se perdió, su cabeza volteada por los jugadores calientes que repentinamente clamaban por jugar. para Villanueva. Todo encajó en un desastre de un final de 13-19 en 2011-12, y una conversación sincera con el asistente Billy Lange, los dos tomaron un largo viaje en auto para discutir qué era Villanova, en qué se había convertido y en qué se convirtió Wright. quería que fuera.

Lo último ha sido malinterpretado con frecuencia, la gente asumió que Wright no quería jugadores únicos cuando, de hecho, siempre ha estado dispuesto a aceptar a un jugador para cualquiera que sea su mandato, siempre que se comprometa con la forma en que Wright quería. para jugar. El resultado de la introspección no se afianzó de inmediato, Villanova no logró sacar provecho de su éxito de la temporada regular con los resultados de la postemporada.

Pero en 2016, Kris Jenkins lanzó a los Wildcats a la historia destacada del Torneo de la NCAA y a un título nacional. Desde ese título nacional, Villanova tiene marca de 166-40, con otro campeonato, otra aparición en el Final Four y una identidad de programa tan firme como cualquiera en el país. “Baloncesto Villanova” es un término sin sentido para la mayoría, pero significa todo para los que están en el programa y, en realidad, es casi una de esas cosas que uno sabe cuando lo ve. Se trata de la atención a los fundamentos, la voluntad de jugar ferozmente y sin miedo y, sobre todo, un compromiso con el desinterés. El tiro épico de Jenkins, memorablemente, sucedió solo porque Ryan Arcidiacono, el capitán del equipo durante cuatro años, pasó el balón en lugar de disparar.

Ahora la pregunta es si la cultura es lo suficientemente fuerte para sobrevivir sin su líder. A pesar de todo el éxito como entrenador de Wright, solo siete de sus antiguos asistentes tienen experiencia como entrenadores en jefe: Fred Hill, Joe Jones, Baker Dunleavy, Pat Chambers, Ashley Howard, Lange y Neptune.

Neptune, de 37 años, acaba de terminar su primer año en Fordham, reviviendo un equipo que terminó 2-12 con un récord de 16-16. Se graduó en Lehigh y comenzó su carrera como entrenador como coordinador de video de Wright en 2008. Después de tres años en Niagara con Joe Mihalich, regresó a ‘Nova, donde trabajó como asistente durante ocho años, incluidas las dos carreras por el título nacional. Trabajó extensamente con los hombres grandes y los camisetas rojas, ayudando a Eric Paschall a convertirse en una selección de segunda ronda.

Pero el juego ha cambiado significativamente en los últimos 21 años, y aunque el salto de Hofstra a Villanova no fue tan grande cuando lo hizo Wright, Villanova es un programa diferente ahora: un equipo nacional, con expectativas nacionales, que enfrenta una especie de desafío. año de reinicio con la graduación de Collin Gillespie y Jermaine Samuels.

“Siempre fue el tipo en el que podía confiar para pensar de forma innovadora, unos muchachos realmente brillantes con X y O”, dijo Wright a The Athletic en septiembre del año pasado sobre Neptune. “Es gracioso. Era un gran reclutador y, a veces, el chico más joven de su personal es etiquetado como reclutador. Lo sé en Fordham, les encanta el hecho de que es un reclutador, pero es realmente un gran tipo de X y O. Subestimado. Nuestros muchachos lo sabían, nuestro personal y nuestros jugadores. Creo que más gente lo verá ahora que es entrenador en jefe”.

(Foto de Jay Wright: Tom Pennington / Getty Images)

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