Un éxodo empresarial relacionado con la pandemia de Hong Kong podría beneficiar a Singapur

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La pandemia de Covid-19 está estirando el sentimiento empresarial ‘débil’ en todos los países. También ha puesto a prueba lo mismo para Hong Kong en torno a sus medidas anti-Covid-19. Los datos del Departamento de Censos y Estadísticas de la Ciudad (CSD) de enero de 2022 indican que las empresas extranjeras están vigilando de cerca los nuevos desarrollos en términos de restricciones relacionadas con la pandemia, dado que sus infecciones diarias alcanzaron un récord de 8674 el 23 de febrero.

En cuanto al desempeño económico de Hong Kong, el cuarto trimestre de 2021 mostró una mejora en los negocios con un aumento en los establecimientos comerciales en el extranjero en la ciudad. Pero, el inicio de la quinta ola de Covid-19 en enero ha hecho que las comunidades empresariales desconfíen de sus estrictas políticas de ‘cero Covid-19’ para el distanciamiento social y las restricciones de viaje. La administración de Hong Kong está en pie de guerra para contener la propagación de la variante Omicron con un plan ‘propuesto’ para evaluar a su población de aproximadamente 7,5 millones en una semana y una cuarentena de hotel de 14 días para los viajeros fuera de China. Su programa ‘Pase de Vacuna’, aplicable en colegios, universidades, oficinas gubernamentales y otros lugares públicos, que se puso en marcha a partir del 24 de febrero va a perjudicar la movilidad social y empresarial. Ha disminuido el sentimiento empresarial ‘fuertemente’ en enero en comparación con el último mes para las pymes, los restaurantes y los sectores minoristas, según la encuesta mensual del CSD sobre la situación empresarial de las pymes para enero de 2022.

El Informe de la Encuesta de Sentimiento Empresarial de Hong Kong de la Cámara Estadounidense de Hong Kong de 2022 establece que las restricciones de viajes internacionales debido a la COVID-19 han sido el desafío más difícil para hacer negocios con la Ciudad, lo que ha interrumpido los negocios de las oficinas ubicadas fuera de Hong Kong. Ha afectado a los negocios al retrasar nuevas inversiones en la Ciudad. Hay una sensación abrumadora de que el gobierno de Hong Kong es ‘desconsiderado’ con las empresas.

El Informe de AmCham, sin embargo, encuentra que las empresas en la Ciudad siguen siendo competitivas. Más empresas matrices de origen extranjero abrieron sus oficinas locales (con operación solo en Hong Kong) en la Ciudad durante los dos últimos años de pandemia. Los datos del CSD de enero muestran que en 2021 las casas matrices ubicadas en países occidentales aumentaron su número de establecimientos comerciales en la Ciudad respecto al año anterior. Para los Estados Unidos, la cantidad de oficinas locales de este tipo en la ciudad aumentó en 10 de 593 en 2020. La cantidad total de oficinas locales para países europeos como el Reino Unido, Alemania, Francia, Suiza, los Países Bajos e Italia juntos aumentó en 5,18 por ciento, es decir, 50 hasta 965 en 2021 desde 915 en el año anterior. Pero, es solo un incremento del 2,80 por ciento desde el nivel de 2018 con un total de 938 oficinas locales en Hong Kong. El número total de operaciones comerciales en Hong Kong, excluyendo las empresas matrices en China continental (1451 y 1404 empresas en 2021 y 2020 respectivamente), muestra un aumento de 20 en 2021 desde las 3638 oficinas del año anterior.

Las empresas extranjeras han expresado sus dudas sobre la relajación de Covid-19 de Hong Kong, ya que prioriza la “salud sobre los negocios”. Quizás, una combinación de medidas sanitarias y comerciales sería más adecuada para eliminar esta sospecha. Singapur, rival financiero asiático de Hong Kong, ha mostrado el camino en esta dirección. Las respuestas de Singapur al Covid-19 son favorables para los negocios a través de intervenciones positivas del gobierno, como el programa de carriles de viaje vacunados libres de cuarentena, la relajación de la movilidad social en lugares públicos, la apertura de escuelas y restaurantes en comparación con la ‘política cero Covid-19’ de Hong Kong. Singapur ha adoptado la política de ‘vivir con Covid-19’. Además, Singapur tiene un clima político favorable a diferencia de la ‘cuestión de Hong Kong’ con respecto a su estatus de autonomía. Tiene una mejor I + D en comparación con Hong Kong. El Informe de la Cámara Estadounidense menciona que la libertad de datos es un motivo de preocupación en Hong Kong. Luego, Singapur encabezó el Índice de Libertad Económica global para 2021, lo que indica que su economía es la “más libre” del mundo. Sin embargo, Hong Kong dominó anteriormente en las clasificaciones del año anterior, fue excluido de las clasificaciones en 2021 debido a la libertad de expresión restringida y al control directo de Beijing sobre sus políticas económicas, según la Fundación Heritage.

Hong Kong ocupa el tercer lugar en la Facilidad para hacer negocios del Banco Mundial en 2020. El Informe de inversión mundial de la UNCTAD, 2021 lo ubica como el tercer mayor receptor de IED en 2020 con USD 119 mil millones y Singapur en la cuarta posición con USD 91 mil millones. Ha saltado dos lugares desde su ranking de 2019, pero un lugar por debajo de Singapur.

Las incertidumbres sobre las medidas de contención políticas o relacionadas con la pandemia no son el único factor disuasorio para atraer negocios en Hong Kong. Las economías de Hong Kong y Singapur son globalmente competitivas con instituciones bancarias y financieras de clase mundial y logística. Entre las comunidades empresariales, lo que separa a los dos países son sus respectivas decisiones políticas en términos de abordar los desafíos inducidos por la pandemia.

La proximidad de la ubicación de negocios en Hong Kong a China pesa en su decisión de reubicarse en Singapur. Las economías de Hong Kong y Singapur durante la pandemia sufrieron, pero también mostraron resiliencia con la perspectiva de un mayor crecimiento. El cambio sobre el terreno es solo una decepción a corto plazo para Hong Kong si consideramos el último número de oficinas ubicadas en Hong Kong a pesar de los desafíos internos y externos. Es a pesar de una disminución en el número de oficinas regionales con sede en Hong Kong de 1504 en 2020 a 1457 en 2021 que Beijing y Hong Kong deben abordar. Estas sedes regionales tienen control gerencial sobre las oficinas y/u operaciones en la región.

(El estudio fue escrito por Mehdi Hussain, profesor asistente, departamento de ciencias políticas, Kirori Mal College, Universidad de Delhi e investigador de doctorado, Universidad Jawaharlal Nehru).

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